世界初の超音波歯ブラシは? | 特許翻訳 A to Z

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WikipediaのUltrasonic toothbrushの項にHistoryという項目があり、超音波歯ブラシの歴史が説明されています。

冒頭は、
 The first ultrasonic toothbrush, initially branded Ultima® and later Ultrasonex® by Sonex Corporation, was first patented in the USA in 1992 by Robert T. Bock,[5] the same year the FDA gave it approval for daily home use
という一文です。

特許については注釈が付されており、References欄に
  US Patent number US5247716, August 18, 1992, Robert T. Bock
とあります。

ところが、米国特許庁のNumber Searchで5247716号を検索してみると・・・・

発明者欄には「Bock; Robert T.」とありますが、特許の発行日は1993年9月28日です。
よくある間違いとして発行日と出願日の記載ミスがあるため出願日を確認したところ、1992年7月10日

Ultrasonic toothbrush

ご覧のとおり92年8月18日は、特許第5247716号の出願日でも発行日でもありません。

ためしに欧州特許庁のesp@cenetで発明者名にBock、Title or abstractのキーワードにtoothbrushを入れて検索した複数の出願情報の中にも、92年8月18日は、存在しないのです。

1992年8月18日という日付は、一体どこからきたのでしょうか。

米国特許は毎日発行されているわけではなく、週に一度まとめて発行されます。
このため日にちによっては発行されないこともありますが、確認したところ92年8月18日は特許が発行された日でした。

この日、reissueやplant特許なども含めて、2143件の特許が発行されています(当時の米国では、おおむね週に2000件前後が権利化されていたようです)。

そこでWikipediaに記載のある日付が別の歯ブラシの出願である可能性を考えて、同日に権利化された歯ブラシの出願を探してみます。

具体的には、米国特許庁のQuick Searchで発行日(Issue Date)を19920818、明細書(Description/Specification)にtoothbrushを入れて検索しました。

米国特許庁全文検索

明細書本文にtoothbrushという語を含むのは、以下の4件です。

5,139,142 Disposable toothbrush cover
5,138,737 Toothbrush
5,138,734 Motor-operated toothbrush bristle fastening structure
5,138,733 Ultrasonic toothbrush

最も古い5,138,733号は超音波歯ブラシのようですね。
そこで書誌を確認すると、発明者名に「Bock; Robert T.」とあります。

ようするに、Wikipediaの特許番号を5,247,716→5,138,733に訂正すれば、発明者名、特許番号、発行日に矛盾がなくなります

また、5,247,716号にはAssignee(譲受人)がついていないのに対し、5,138,733号はAssignee欄に
Sonex International Corporation
とありますので、内容もWikipediaでの説明に近くなります。


実は、5,138,733という番号は、最初の5,247,716号のカバーページに出ていました。
Related U.S. Application Data欄に、
Continuation-in-part of Ser. No. 674,123, Mar. 25, 1991, Pat. No. 5,138,733と記載された部分です。
全文データベースで検索した直後のHTMLデータであれば、Related U.S. Patent Documents欄に同じ番号が記載されています。

Continuation-in-part(CIP)で元の出願も特許になっていますから、Wikipediaの「The first ultrasonic toothbrush was first patented in the USA in 1992」のUS5247716は、誤りだと考えて差し支えないでしょう。番号を入れるなら5,138,733号です。

ただ・・・・
5,138,733号のカバーページには、複数の引用例が列挙されています。
Ultrasonic toothbrush

仮にBock氏の特許が「世界初の」超音波歯ブラシだとしたら、係属段階において引用例の「何で」「どのように」拒絶されたのかということが、非常に気になります。

そこで引用例を順に確認してみました。
番号と発明の名称は、以下のとおりです。
(※関係が深そうな件には発行年月も加えました。)

4,787,847 Dental hygiene device  (November 1988)
4,333,197 Ultrasonic toothbrush  (June 1982)
4,192,035 Ultrasonic toothbrush  (March 1980)
3,980,906 Ultrasonic motor-converter systems 
3,809,977 ULTRASONIC KITS AND MOTOR SYSTEMS
3,760,799 SONIC TEETH-CLEANING APPARATUS AND METHOD
3,375,820 METHOD AND APPARATUS FOR ULTRASONIC CLEANING OF TEETH (April 1968)
3,335,443 ULTRASONIC BRUSH (August 1967)
1,703,642 VIBRATION TOOTHBRUSH


ultrasonic toothbrushそのものもありますし、名称こそ直接的でなくても、たとえば3,335,443号は、明細書本文中に歯みがきへの言及がなされています

9件の米国引用例にBock氏の特許は存在せず、最も多いのはArthur Kuris氏の5件です。
(引用例リスト上、Kuris氏の名前は4件しか出ていませんが、Balamuth et al.にも含まれます。)

この状況で、Bock特許が最初の超音波歯ブラシだという主張には無理があるように思いますので、「製品として実用化された」first ultrasonic toothbrushという意味だと仮定します。
(特許権の取得と、製品として市場に流通するか否かは、必ずしも結びつかないため。)

その上で、上記の引用例のAssigneeを確認しました。

4,787,847 The University of Washington
4,333,197 -
4,192,035 Ultrasonic Plaque Control Laboratories, Inc.
3,980,906 Xygiene, Inc.
3,809,977 Ultrasonic Systems, Inc.
3,760,799 -
3,375,820 Cavitron Corporation
3,335,443 Cavitron Ultrasonics Inc.
1,703,642 -


これらの組織の製品開発履歴を追いかければ、世界で最初に商品化された超音波歯ブラシを特定できるかもしれません。

続きは、また次回に。

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