山崎直子さん(39)と一緒に米スペースシャトル「ディスカバリー」で宇宙を旅したアサガオの種の返還式が24日、宇宙航空研究開発機構(JAXA)の東京事務所(東京都千代田区)で行われた。

 返還式には山崎さんのほか、種を託した日本宇宙少年団の本部長で漫画家の松本零士さんやアーティストの日比野克彦さんらが出席。山崎さんから松本さんへ、小さなポリ袋に詰め込まれた約200粒の黒い種が米航空宇宙局(NASA)の飛行証明書とともに手渡された。

 山崎さんは「アサガオは私も子供のころに育てた。種をきっかけに子供たちが自然や科学への興味を持ってくれたらうれしい」とあいさつ。松本さんも「こんなにうれしいことはない。子供たちの夢が膨らみ、現実に宇宙を目指す少年少女が相当出ると信じている」と喜んだ。

 平成15年からアサガオの種を通じて人や地域のつながりを深める「明後日(あさつて)朝顔プロジェクト」を主宰し、同少年団に種を提供した日比野さんは「この種には宇宙の記憶が含まれ、想像力をかき立ててくれる。ちょうど今が種を植える時期で、鳥につつかれないようにしたい」と笑った。

 種は昨年9月、同プロジェクトによって鹿児島県のJAXA種子島宇宙センター内で栽培されたアサガオから収穫された。同少年団を通じて山崎さんが4月5日から20日まで宇宙に持参し、地球を238周した。今後、同少年団の分団などに配られるという。

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