米スペースシャトルに搭乗し、帰還から約1カ月がたった宇宙飛行士の山崎直子さん(39)が一時帰国し、東京都内で17日、記者会見。「宇宙は本当にいいところ。いつか戻りたい」と笑顔で語った。

 髪を切り、約半年ぶりに日本へ戻った山崎さんは「想像していた以上に地球はきれいで、1つの生命体のように見えた。その中で生まれた私たちは本当に幸運。国際宇宙ステーション(ISS)も荘厳だった」と初飛行を振り返った。

 今後の抱負を聞かれると、若手宇宙飛行士らのサポートを挙げた上で、「ISSにもう一度、戻ってみたい。月や火星、その先もチャンスがあれば挑戦したい」と意欲をみせた。

 政府内では、有人宇宙開発の費用対効果を厳しく問う声も出ているが、「ISS実験棟『きぼう』は、世界に誇れる洗練された家。今後は有効に活用することが課題だ。日本が宇宙船を持つようになれば、世界の中で存在感がさらに増す」と期待を寄せた。

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